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Las investigaciones señalan que los programas de «vales» pueden ayudar a los estudiantes

Los críticos en Kansas y en otros lugares discuten que el terreno de juego se inclinó contra las escuelas públicas

Read in English by Tammy Worth   |   May 23, 2017

Los dibujos representan arcoíris, corazones, flores y cruces. Gracias a la Catholic Education Foundation en Kansas City, Kansas, de alumnos que asisten a la escuela parroquial en becas basadas en la necesidad.

El dinero proviene del Programa de becas de crédito fiscal para estudiantes de bajos ingresos, una iniciativa de Kansas de 3 años en que las empresas proporcionan fondos a través de contribuciones deducibles de impuestos.

Desde su inicio, el programa de becas ha proporcionado casi $600.000 en becas a aproximadamente 300 estudiantes de bajos ingresos en todo el estado. Los participantes son elegibles por hasta $8.000 anuales para asistir a la escuela de su elección.

 

Este es un dibujo presentado por un estudiante agradeciendo a Catholic Education Foundation por una beca a través de un programa de crédito fiscal de Kansas.

Sin embargo, no todos comparten la opinión de los estudiantes de que el programa se trata de puros beneficios. De hecho, el programa de Kansas es parte de uno de los movimientos más controvertidos en la educación K-12 hoy en día.

La pregunta es: ¿Se les debería permitir a los estudiantes tomar dinero que habría ingresado al sistema público y aplicarlo a las escuelas basadas en matrículas? Uno de los principales defensores de tales planes es Betsy DeVos, la nueva secretaria de educación de EE. UU.

Para algunos críticos, estos programas de subsidios, incluyendo los vales y créditos fiscales, rompen el muro entre la iglesia y el estado, y Adrienne Runnebaum, directora de créditos fiscales para el Committee for Education Funding (CEF), reconoció que las becas apuntalan la línea inferior de las escuelas privadas.

Sin embargo, ella ha dicho que el programa «realmente se trata de los estudiantes, y si estas familias realmente están buscando esta oportunidad, queremos hacer lo que podamos para que sea posible».

Según el Departamento de Educación de EE. UU., hay más de 51 millones de niños inscritos en escuelas públicas en todo el país.

EdChoice, una organización de reforma educativa con sede en Indianápolis, estimó que varios programas de subsidio en más de 30 estados distribuyeron aproximadamente 440 000 subsidios en el año escolar 2016-2017. El total de estos programas fue de aproximadamente $2 mil millones, a diferencia de los casi $587 mil millones gastados en educación escolar pública este año en todos los niveles combinados del gobierno.

Entonces, ¿funcionan los vales? Posiblemente, el mejor resumen de su eficacia proceda de Patrick Wolf, profesor de política educativa de la Facultad de Educación y Profesiones de la Salud de la Universidad de Arkansas. Wolf, quien ha estudiado la elección de escuelas y los vales durante décadas, dijo que los beneficios observados por los vales «tienden a ser positivos y modestos», con gran parte de la mejora observada en otras áreas además de los puntajes de los exámenes.

Kansas y Misuri

Hay siete «organizaciones que otorgan becas» para el programa de Kansas, incluyendo Renewanation, una organización sin fines de lucro con sede en Virginia fundada en 2008 para promover la educación bíblica en todo el país.

Uno de los miembros de la junta, Larry Daugherty, vive en Lenexa y es el antiguo superintendente de Maranatha Christian Academy en Shawnee, según el sitio web de la organización.

Renewanation aún no ha financiado ninguna beca en Kansas, pero ha recaudado $968.000 para un programa similar en Virginia.

La gran mayoría de los estudiantes en el programa de Kansas participan a través de la Catholic Education Foundation.

En Misuri, una propuesta del Senado crearía el Programa para cuentas de becas de empoderamiento de Misuri. Este programa permitiría a los contribuyentes y a las empresas hacer contribuciones deducibles de impuestos para ayudar a los estudiantes discapacitados, niños bajo la tutela del estado o hijos de miembros activos del servicio militar, y limitaría las donaciones a $25 millones anuales.

En la Cámara de Misuri, el representante Kurt Bahr, un republicano de St. Charles, ha propuesto una legislación similar. Dijo que los créditos fiscales son la mejor manera de mantener local la educación y permitir que los padres, en lugar de las juntas escolares, decidan las mejores opciones para sus hijos.

«Si sienten que su hijo necesita algo diferente a la escuela pública del código postal en el que viven, y si no son lo suficientemente ricos como para pagar una escuela privada de élite o no pueden brindar la educación en el hogar, deben tener otras opciones», Dijo Bahr.

Lo que sabemos

El esfuerzo de vales que más tiempo lleva en la nación es el Programa de elección de los padres de Milwaukee creado en 1990. Hoy en día, alrededor de una quinta parte de los estudiantes de Milwaukee reciben una educación financiada con fondos públicos en escuelas privadas, en su mayoría religiosas, dijo Alan Borsuk, investigador principal en derecho y políticas públicas de la Facultad de Derecho de la Universidad Marquette.

Borsuk, que ha rastreado el programa desde sus inicios, dijo que siempre hay demanda de vales y que el deseo no se basa necesariamente en los puntajes de las pruebas o los resultados académicos. En cambio, los padres quieren una educación religiosa o elegir las escuelas que perciben que son más seguras o tienen un toque más personal.

Los resultados a largo plazo en Milwaukee son más o menos los mismos para las escuelas privadas y para las públicas; ningunos de los cuales son muy buenos.

Una comparación hecha el año pasado por el Milwaukee Journal Sentinel encontró que:

  • el 27 por ciento de los estudiantes con vales calificaron como competentes en inglés en las pruebas estatales, en comparación con el 25,6 por ciento de los estudiantes de escuelas públicas;
  • el 16 por ciento de los estudiantes con vales calificaron como competentes en matemáticas, en comparación con el 15,8 por ciento de los estudiantes de escuelas públicas;
  • en Racine, otra ciudad de Wisconsin con un programa de vales, el 27 por ciento de los estudiantes de escuelas públicas calificaron como competentes en inglés, en comparación con el 22 por ciento del programa de vales;
  • en todo el estado, los estudiantes en el programa de vales superaron a los estudiantes de las escuelas públicas en el examen ACT, quienes obtuvieron una calificación de 20,9 por ciento y 20 por ciento, respectivamente.

En 2015, los investigadores del Instituto Tecnológico de Massachusetts evaluaron el programa de vales de Luisiana de ese año.

Descubrieron que asistir a una escuela privada elegible para el programa redujo los puntajes en matemática, ciencias y estudios sociales después del primer año, posiblemente porque las escuelas de vales de menor rendimiento fueron las primeras en ingresar al programa porque necesitaban el dinero. Los efectos negativos fueron más prominentes en los grados inferiores que para los estudiantes mayores.

Los autores analizaron las investigaciones sobre otros programas de vales en todo el país: Nueva York, Washington, D. C., y Dayton, Ohio. Encontraron que los puntajes de las pruebas a menudo no cambian drásticamente, pero participar en el programa de vales de D. C. sí aumentó las tasas de graduación de la escuela secundaria.

El niño en su totalidad

Wolf, el profesor de la Universidad de Arkansas, y sus colegas descubrieron que los estudiantes en programas de vales tienden a tener puntajes matemáticos ligeramente más bajos, pero tenían un 21 por ciento más de probabilidades de graduarse de la escuela secundaria que sus pares de escuelas públicas.

También dijo que son estos otros resultados «no cognitivos» (como mejores actitudes cívicas, más voluntariado y menos actividad delictiva) los que favorecen la mejora en los programas de vales. Esto es probable porque las escuelas públicas se evalúan con los puntajes de las pruebas, por lo que ponen un mayor enfoque allí.

«Las escuelas privadas son libres de educar al niño en su totalidad, y para muchas de ellas, eso está estructurado para enfatizar varios aspectos del desarrollo infantil como el voluntariado, la autodisciplina y la conciencia», dijo Wolf.

Parte de la mejora en las tasas de graduación y otros puntajes en las pruebas se puede explicar a través los estudiantes que eligen asistir a escuelas privadas. Los padres de niños que usan vales tienen que buscar estas oportunidades, y muchos observadores están de acuerdo con que una mayor participación de los padres generalmente significa más estudiantes exitosos.

Mark Tallman, director ejecutivo adjunto para la defensa de Kansas Association of School Boards, dijo que las escuelas públicas están obligadas a tratar con todos los niños independientemente de las discapacidades, los niveles de ingresos y las necesidades especiales. La situación es diferente para las escuelas privadas.

Incluso si se limita estos programas a estudiantes de bajos ingresos o personas con discapacidades, todavía se está trabajando con familias cuyos padres desempeñan un papel activo en su educación y no, por ejemplo, un estudiante sin hogar que vive en un refugio sin supervisión de los padres.

Wolf ha comparado a los estudiantes en programas de vales y dijo que alrededor del 14 por ciento de los niños que participan tienen algún tipo de discapacidad (alrededor del 13 por ciento de los estudiantes de escuelas públicas reciben actualmente educación especial).

También descubrió que los estudiantes con vales tienden a ser de bajos ingresos y afroamericanos, obtienen un puntaje promedio en las pruebas estandarizadas, son más religiosos, sus madres están mejor educadas y pasan más tiempo en las escuelas.

En esencia, los programas de vales no están filtrando necesariamente la crema de las escuelas públicas, pero todavía tienen algo así como un 2 por ciento de leche.

Tallman y otros también argumentan que las escuelas que aceptan dinero de vales y becas deben evaluarse de la misma manera que las escuelas públicas. El programa en Kansas, por ejemplo, no requiere el seguimiento del progreso académico de los estudiantes.

«Sabemos cuántos estudiantes hay en los programas, pero no tenemos idea de lo bien que lo están haciendo, si es mejor o no. Si va a haber competencia entre las escuelas públicas y privadas, las privadas deberían hacer todo lo que hacen las escuelas públicas», dijo Tallman.

Sin embargo, un componente crucial del problema de los vales puede no ser el logro educativo o las tasas de graduación.

Wolf dijo que algunas de las investigaciones más interesantes que hizo fueron con grupos de padres que trasladaron a sus hijos de escuelas públicas a escuelas privadas a través de programas de vales, y luego regresaron al sistema de escuelas públicas. Aunque no estaban contentos con sus respectivas escuelas privadas, dijo que todavía sentían que había sido una experiencia valiosa.

«No funcionó para ellos, pero aprecian el hecho de que tuvieron una opción y aprendieron algo sobre cómo elegir escuelas. A los estadounidenses les gustan las opciones, especialmente para algo tan importante como la educación de nuestros hijos», dijo Wolf.

-Tammy Worth es una periodista independiente con sede en Blue Springs, Misuri.

Esta historia ha sido respaldada por Solutions Journalism Network, una organización sin fines de lucro dedicada a la presentación de informes rigurosos y convincentes sobre las respuestas a los problemas sociales.

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